Paul Verhoeven bij het gemeentehuis van Heeze-Leende. (foto: Persfoto)
Paul Verhoeven bij het gemeentehuis van Heeze-Leende. (foto: Persfoto)

'Kom in LvC met iets anders'

De burgemeesters Michiel van Veen (Gemert), Pierre Bos (Boekel), Hans Gilissen (Venray) en Emile Roemer (Heerlen) en Tweede Kamer-lid Erik Ronnes lieten in deze krant eerder hun licht schijnen over hun huidige werk en het Land van Cuijk, de regio waar ze zijn opgegroeid, naar school gingen en hebben gewerkt. Ze hebben nu een voorname functie in het openbaar bestuur buiten het Land van Cuijk. Vanuit die functie keken ze ook naar de toekomst van het Land van Cuijk. Als laatste in de rij doet dat Paul Verhoeven. De geboren en getogen Wanroijnaar is burgemeester van de Brabantse gemeente Heeze-Leende. Hij begon zijn carrière op Ameland.

door Henk Baltussen

Nee, burgemeester worden was voor Paul Verhoeven (63) niet iets waar hij als scholier al van droomde. Dat deed hij ook niet als bedrijfseconomisch medewerker en subsidioloog bij Stork Brabant in Boxmeer en later als beleidsadviseur bij de gemeente Wageningen. Pas tijdens zijn wethouderschap in de nieuwe gemeente Sint Anthonis, in 1994 ontstaan na samenvoeging van de gemeente Oploo, Sint Anthonis en Ledeacker en de gemeente Wanroij, werd voor hem duidelijk dat het burgmeesterschap wel eens wat voor hem kon zijn. Hij kwam als WVI-wethouder in 1994 in het eerste college van de nieuwe gemeente Sint Anthonis terecht. "Samen met Harrie van Heijster en Piet van der Burgt", legt Verhoeven uit. "Toine Gresel besloot in 1997, drie jaar na zijn aantreden als burgemeester in Sint Anthonis, naar Dronten te vertrekken. Onder meer Van Heijster en Van der Burgt drongen er bij mij toen op aan te solliciteren naar het burgemeesterschap in Sint Anthonis. Dat lieten ze ook toenmalig Brabants Commissaris van de Koningin Frank Houben weten. Ik vond het bijzonder en ook een eer dat collega-wethouders van andere partijen bij mij aanklopten."

Houben bleek ook gecharmeerd van Verhoeven. Maar de parttime-wethouder twijfelde. "Is het wel verstandig om burgemeester in je eigen gemeente te worden, vroeg ik me af. Je blijft toch degene die ooit lid was van die partij in je gemeente. Daar kun je altijd weer op worden aangesproken. Ik besloot niet te solliciteren." Maar onbedoeld had hij wel naam gemaakt met zijn weigering. Verhoeven stond bij Houben op het lijstje en later ook in Zeeland, Zuid-Holland en Friesland. Toen in 2000 de burgemeesterspost in Ameland vacant werd, vroeg toenmalig Commissaris van de Koningin van Friesland Ed Nijpels (evenals Verhoeven van VVD-huize) de Wanroijnaar te solliciteren.

"Ik was nog nooit op Ameland geweest", zegt Verhoeven. "Ik zag het wel zitten. Dan ga je natuurlijk thuis overleggen. Mijn vrouw Gerda (afkomstig uit Wilbertoord red.) wilde wel. Mijn twee oudste kinderen waren oud genoeg om alleen verder te kunnen en verhuisden niet mee, onze jongste zat nog op de middelbare school en ging wel mee. We kwamen daar in een paradijsje terecht. Ons huis stond midden in de duinen, de reeën liepen om het huis. Ameland is als eiland natuurlijk een speciale gemeente met 3.500 inwoners verdeeld over vier dorpen. In de zomer vertienvoudigt dat aantal door toeristen. Het zijn gesloten gemeenschappen. Wij pasten ons aan en het klikte meteen. Mijn vrouw werkte in een peuterspeelzaal en deed vrijwilligerswerk in een verzorgingshuis. We hadden het daar geweldig naar onze zin."

Wel fronsten de eilandbewoners de wenkbrauwen toen Verhoeven al snel een kampeerboerderij op slot draaide. "Zoiets waren ze niet gewend. Maar de boerderij voldeed ondanks herhaalde waarschuwingen niet aan de brandweerrichtlijnen. 'Het gaat al jarenlang goed', kreeg ik te horen. Langzaam maar zeker kwam men erachter dat die regels er niet voor niets zijn en won ik het vertrouwen." Maar de provincie Brabant was in 2006 Verhoeven nog niet vergeten toen de fusiegemeente Heeze-Leende (in 1998 ontstaan, 16.000 inwoners) in een bestuurlijke crisis verzandde. Verhoeven: "College en gemeenteraad waren door de ondergrens heen gezakt. Het hele college trad af, raadsleden gaven elkaar geen hand meer, het was er chaos. Er was ongezonde rivaliteit tussen de dorpen Heeze en Leende. Het evenwicht was weg. Of ik naar Heeze wilde komen, was de vraag van Hanja Maij-Weggen, toen Commissaris van de Koningin. Het was een ongelooflijk dilemma voor ons; weer verhuizen, weer opnieuw opbouwen."

Verhoeven waagde uiteindelijk de stap. Hij ging in Sterksel wonen (dat samen met Heeze, Leende en Leenderstrijp de gemeente vormt) en gaf vanaf het begin strak leiding in het gemeentehuis. "Het werkte. Het onderlinge vertrouwen keerde langzaam terug. We investeren nog steeds veel in elkaar. Jaarlijks zitten we met z'n allen op de hei. Het werkt en wij wonen hier graag." Verhoeven begon een jaar terug aan zijn derde termijn van zes jaar in Heeze. "Dat ik nog steeds het vertrouwen heb, vervult me met trots." Op de achtergrond speelt evenwel een volgende herindeling. Mogelijk dat Heeze-Leende, Cranendonck en Valkenswaard (totaal 65.000 inwoners) elkaar gaan vinden. "Maar waarom niet meteen aansluiten bij de gemeente Eindhoven", oppert Verhoeven die In Heeze-Leende zijn carrière zal afsluiten. "Laat de economie, infrastructuur, woningbouw en werk aan de grote gemeente over. Regel zaken als de wmo en jeugdzorg op kleinere schaal. De emoties bij herindeling en gemeenten die verdwijnen zijn er nauwelijks nog. Dat is in het Land van Cuijk niet anders, dat goed beschouwd in 1994 al één gemeente had moeten worden. Een grotere organisatie heeft zoveel meer slagkracht. Durf in het Land van Cuijk met die herindeling ook met iets anders te komen. De kleinere kernen hebben zoveel kracht in zich. Een gemeente moet faciliteiten, laat het verder zoveel mogelijk aan de dorpen over."

Meer berichten